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Climat : le courant circumpolaire antarctique s'accélère !

Le courant circumpolaire antarctique (ACC), le seul courant océanique qui fait le tour de la planète, s'accélère. Pour la première fois, les scientifiques sont en mesure de dire que cela se produit réellement, sur la base d'un ensemble d'enregistrements d'observations remontant à plusieurs décennies.

Planète Terre; Antarctique
Le courant circumpolaire antarctique éloigne les eaux océaniques chaudes de l'Antarctique, permettant à ce continent de maintenir son immense calotte glaciaire.

Des chercheurs de la Scripps Institution of Oceanography, de l'UC San Diego, de la Woods Hole Oceanographic Institution, de l'Académie chinoise des sciences et de l'UC Riverside ont utilisé des mesures satellitaires de la surface de la mer et des données recueillies par le réseau mondial de flotteurs océaniques d'Argo pour détecter une tendance dans la vitesse de la couche supérieure de l'océan Austral qui était jusqu'à présent inconnue des scientifiques.

Les scientifiques considèrent qu'il est vital de comprendre la dynamique du courant circumpolaire antarctique, car ce qui s'y passe peut influencer le climat ailleurs.

L'équipe représentant le projet Southern Ocean Carbon and Climate Observations and Modeling (SOCCOM) financé par la National Science Foundation rapporte ses conclusions dans le numéro du 29 novembre de la revue Nature Climate Change.

Le courant circumpolaire antarctique et l'effet du réchauffement climatique

Les vents dominants d'ouest se sont accélérés à mesure que le climat se réchauffe. Les modèles montrent que la vitesse du vent ne modifie pas beaucoup les courants océaniques. Au lieu de cela, il fournit de l'énergie aux tourbillons océaniques, qui sont des mouvements circulaires à contre-courant de l'eau.

Le CCA encercle l'Antarctique et sépare l'eau froide au sud des eaux subtropicales plus chaudes au nord. Cette partie plus chaude de l'océan Austral absorbe une grande partie de la chaleur que les activités humaines ajoutent à l'atmosphère terrestre. Pour cette raison, les scientifiques considèrent qu'il est vital de comprendre sa dynamique, car ce qui s'y passe peut influencer le climat ailleurs.

Le modèle de réchauffement des océans est important. Lorsque le gradient, ou la quantité de différence de chaleur, entre l'eau chaude et l'eau froide augmente, les courants entre ces deux masses s'accélèrent.

"La CCA est principalement entraîné par le vent, mais nous avons montré que les changements de sa vitesse sont étonnamment dus aux changements du gradient thermique", a déclaré la co-auteur Lynne Talley, océanographe physique à Scripps Oceanography.

Alors que le vent est une force motrice derrière l'ACC, les scientifiques disent que le réchauffement climatique change sa vitesse.

Un effectif complet de 4 000 flotteurs à travers les océans du monde continue de collecter des données de 1999 à nos jours. Les chercheurs ont ainsi pu utiliser plus d'une décennie des données complètes d'Argo pour distinguer la tendance du courant en accélération de la variabilité naturelle.

Les co-auteurs de l'étude ont également déclaré que la vitesse du courant est susceptible d'augmenter davantage à mesure que l'océan Austral continue d'absorber la chaleur du réchauffement climatique induit par l'homme.