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Les tornades font des ravages et de nombreux morts aux États-Unis

Les autorités de l'État du Kentucky ont désormais signalé au moins 70 décès, après une série de tornades destructrices dans certaines parties du centre et du sud des États-Unis. Un phénomène peu fréquent à cette époque de l'année.

Tornade Mayfield décembre 2021
Des bâtiments complètement détruits dans le centre-ville de Mayfield, dans le Kentucky, après qu'une tornade a traversé la région la nuit. Photographie : Ryan C. Hermens/Herald Leader

De très nombreuses tornades dévastatrices se sont produites entre vendredi soir et tôt samedi matin aux États-Unis, se déplaçant à travers le centre et le sud du pays, causant de graves dégâts et de nombreuses pertes humaines. Le bilan humain est toujours provisoire à cette heure.

Selon les informations du Storm Prediction Center (SPC-NWS), plus de 30 tornades ont été signalées dans au moins sept États, dont l'Arkansas, le Kentucky, l'Indiana, l'Illinois, le Mississippi, le Missouri et le Tennessee. Selon le rapport de dégâts mis à jour, l'État du Kentucky est l'un des plus touchés.

Andy Beshear, gouverneur de cette entité, a déclaré lors d'une conférence de presse ce qui suit : "le nombre de morts pourrait dépasser les 80 après l'une des nuits les plus dures de l'histoire du Kentucky". "Cela a été la tornade la plus dévastatrice de l'histoire de notre État, le niveau de dévastation ne ressemble à rien de ce que j'ai jamais vu", a déclaré Beshear.

De gros dégâts et un très lourd bilan humain

Les débris et les dommages structurels les plus importants se sont produits dans la ville de Mayfield, dans le sud-ouest du Kentucky. Une tornade a frappé une fabrique de bougies dans cette ville vendredi soir alors que les gens travaillaient, c'est l'endroit qui a enregistré le plus de morts. Les autorités tentent toujours de retrouver des survivants.

Au cours de la journée de samedi, un entrepôt d'Amazon dans l'ouest de l'Illinois et une maison de soins infirmiers en Arkansas ont été durement touchés. Bien qu'il n'y ait pas de bilan officiel dans le Kentucky, les opérations de secours se poursuivent. D'autres États ont également signalé plusieurs victimes : 3 décès dans l'Arkansas, 3 également dans le Tennessee, 2 dans l'Illinois et 1 dans le Missouri.

Tornade Kentucky 2021
Plus de 400 000 foyers et entreprises étaient privés d'électricité dans huit États du sud et du centre-ouest des États-Unis Photo : Silas Walker / Herald Leader

Des dégâts parfois très importants ont été signalés dans l'Arkansas, le Missouri, le Tennessee et le Kentucky. Une tornade a même parcouru une distance de plus de 300 kilomètres (un record).

Tornade atypique en décembre

Les tornades peuvent se produire à tout moment de l'année, mais la plus grande menace est généralement au printemps et en été, pendant les mois de mars, mai et juillet selon la NOAA. Jusqu'à présent cette année, les statistiques ont signalé une augmentation du nombre de tornades enregistrées selon un décompte du NWS.

Même si cet événement est très similaire à celui qui se serait produit il y a plus de 60 ans à cette époque, il est inhabituel qu'il se produise fréquemment étant donné les conditions à cette période de l'année, où en théorie l'atmosphère est plus froide.

Une hypothèse possible pointée par notre équipe de météorologues de Meteored México, explique que la combinaison de divers facteurs climatiques tels que l'influence de la phase MJO et la présence du phénomène tel que La Niña, pourraient favoriser la formation de ces phénomènes météorologiques violents. Par ailleurs, le contraste thermique marqué des différentes masses d'air était également propice à un mécanisme de déclenchement.

D'autre part, nous avons une croissance urbaine et une croissance démographique dans ces régions, ce qui est aussi une condition qui fait augmenter le nombre de pertes humaines.

Pour référence, l'une des tempêtes les plus violentes du Kentucky à la fin de l'année était une tornade multi-vortex qui a détruit plus de 150 bâtiments dans le comté de Hopkins le 15 novembre 2005, selon NWS. A cette occasion, aucun décès n'a été signalé.

Les alertes continuent

De nombreux avertissements ont été émis au cours du week-end dans les régions de l'est et du sud, où de violents orages ont encore été enregistrés des états du nord du Golfe jusqu'au centre des Appalaches sud.

Les alertes continuent d'indiquer des rafales de vent intenses, de la grêle et des tornades isolées.