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Pourquoi y a-t-il une traînée rose dans le ciel au coucher du soleil ?

De l'autre côté du coucher de soleil, certains après-midi, le ciel prend des tons roses et violets. Ces rayures colorées sont un phénomène optique atmosphérique et portent des noms très particuliers.

Image de la ceinture de Vénus et de l'ombre de la terre.
Image de la ceinture de Vénus et de l'ombre de la terre.

Il y a un moment durant quelques minutes au crépuscule où le ciel dégrade ses couleurs en tons pastel. Une combinaison de roses et de lilas apparaît juste avant le coucher du soleil, formant une bande rose bien connue depuis des temps immémoriaux : c'est la Ceinture de Vénus.

C'est un phénomène optique qui apparaît dans le ciel aussi bien au lever qu'au coucher du soleil, à environ 10° à 20° d'élévation au-dessus de l'horizon et pendant quelques minutes. De plus, si vous y prêtez une attention particulière, vous pouvez le voir se déplacer lentement vers le haut jusqu'à ce qu'il se dissipe dans le ciel.

Mais ce n'est pas le seul ton, une zone grisâtre apparaît également plus près de la ligne d'horizon. Au-dessous de la ceinture de Vénus, il y a une partie beaucoup plus sombre, qui n'est rien d'autre que l'ombre de la Terre. Et cela a aussi un nom, bien qu'ici ils soient très peu originaux. C'est ce qu'on appelle "l'ombre de la Terre" ou "segment sombre". Au-dessus de la Ceinture, le ciel est d'un bleu éclatant, encore illuminé par les rayons du soleil. Le contraste entre l'ombre de la terre et le bleu du ciel fait ressortir beaucoup plus les tons roses.

Ce phénomène optique se produit parce que les longueurs d'onde plus longues (rouge) de la lumière peuvent parcourir une plus grande distance dans l'atmosphère que les tons bleu/violet. Et lorsque le Soleil est juste en dessous de l'horizon, il y a des rayons qui traversent l'atmosphère. Après avoir voyagé jusqu'au point opposé du coucher du soleil, la lumière rougeâtre disperse les particules dans l'atmosphère et revient à nos yeux sous la forme d'une lueur rosâtre. Cet effet est connu sous le nom de rétrodiffusion.

Quand observer la Ceinture de Vénus ?

Ces phénomènes atmosphériques peuvent être observés pratiquement tous les jours et à deux reprises : au lever et au coucher du soleil. Bien sûr, il faut que le ciel soit bien dégagé pour que les rayons solaires traversent l'atmosphère de part en part.

La ceinture apparaît du côté opposé au soleil et est beaucoup plus visible les jours d'été. De plus, il est conseillé d'avoir une vue dégagée vers l'horizon, de préférence sur une plage ou en plein air, même si être en hauteur aide aussi à le voir.

Malgré le nom, il convient de noter que la ceinture de Vénus n'a rien à voir avec la planète du même nom ou avec la déesse grecque. Mais comme j'aime trouver des coïncidences, je vous dis que la planète Vénus est mieux vue au lever et au coucher du soleil, exactement au moment où la Ceinture apparaît dans le ciel.