La planète Mars probablement trop petite pour être habitable

Mars est peut-être trop petite pour être habitable. Une équipe de chercheurs suggère que sa petite taille ne lui permet pas de retenir beaucoup d'eau, ce qui en fait une planète froide et sèche.

Selon la NASA, Mars est une planète sèche sans atmosphère.
Selon la NASA, Mars est une planète sèche sans atmosphère.

Une nouvelle étude suggère que la petite taille de Mars pourrait être la raison fondamentale pour laquelle la planète rouge est incapable de retenir de grandes quantités d'eau comme elle l'a fait au début de son histoire.

Pour le moment, Mars n'a pas d'eau liquide à sa surface, la majeure partie étant souterraine. Cependant, des études antérieures ont montré que Mars était autrefois une planète riche en eau, mais elle a perdu la majeure partie de son eau, et cela pourrait être lié à la taille de la planète.

La preuve que Mars était autrefois une planète humide remonte à plusieurs décennies. Les missions Viking ont envoyé des orbiteurs - des sondes conçues pour faire le tour d'une planète ou d'un satellite - vers Mars à la fin des années 1970 et ces images ont capturé des formations géologiques qui indiquaient la présence de grandes quantités d'eau dans le passé.

À peu près à la même époque, des scientifiques qui étudiaient les météorites martiennes ont trouvé des traces d'eau. Qu'est-il arrivé à toute l'eau alors présente ? C'est une question brûlante dans le domaine de la science !

La théorie largement acceptée est que Mars a perdu son bouclier magnétique, de sorte que son atmosphère épaisse et son eau se sont simplement échappées dans l'espace. La question est de savoir si Mars a été capable de retenir suffisamment d'eau assez longtemps pour que la vie puisse naître ?

Dans une nouvelle étude, récemment publiée par la revue PNAS (Proceedings of the National Academy of Sciences of the United States of America), une équipe de chercheurs a abordé cette question.

Il y aura probablement une limite aux exigences de taille des planètes rocheuses pour retenir suffisamment d'eau pour permettre l'habitabilité et les plaques tectoniques, avec une masse supérieure à celle de Mars.

L'explication des enquêteurs

Kun Wang, professeur adjoint au Département des sciences de la Terre et des planètes de l'Université de Washington, et son équipe ont utilisé des isotopes stables de potassium (K) pour estimer la présence, la distribution et l'abondance des éléments volatiles (éléments chimiques présents). structure géologique ou atmosphère d'une planète ou d'une lune) dans différents corps planétaires.

L'équipe de chercheurs a mesuré les compositions isotopiques du potassium de 20 météorites martiennes et a découvert que Mars a perdu plus de potassium et d'autres substances volatiles que la Terre au cours de sa formation, mais a conservé plus que la Lune ou l'astéroïde 4-Vesta - deux corps beaucoup plus petits et plus secs que la Terre et Mars.

La raison des abondances beaucoup plus faibles d'éléments volatiles et de leurs composés sur les planètes différenciées que sur les météorites primitives indifférenciées a été une question persistante.

Image orbitale du cratère de Jezero, montre le delta du fleuve fossile. Les couleurs représentent différents minéraux qui ont été chimiquement altérés par l'eau. Source : NASA/JPL/JHUAPL/MSSS/UNIVERSITÉ BROWN
Image orbitale du cratère de Jezero, montre le delta du fleuve fossile. Les couleurs représentent différents minéraux qui ont été chimiquement altérés par l'eau. Source : NASA/JPL/JHUAPL/MSSS/UNIVERSITÉ BROWN

La découverte de la corrélation des compositions isotopiques K avec la gravité de la planète est une nouvelle découverte avec des implications quantitatives importantes pour quand et comment les planètes différenciées ont reçu et perdu leurs volatiles.

En mesurant les isotopes d'éléments modérément volatiles tels que le potassium, nous pouvons déduire le degré d'épuisement volatile des planètes en masse et faire des comparaisons entre les différents corps du système solaire.

Alors que certains modèles estiment qu'à ses débuts, Mars avait peut-être plus d'eau que la Terre, Kun Wang ne pense pas que ce soit le cas. Sans champ magnétique, le terrain martien perd son atmosphère depuis des millions d'années. En conséquence, la planète se transformera en un désert froid et sec dans ce qui était autrefois un monde chaud, humide et habitable.