Il pleut des diamants sur Saturne !

Sur la planète aux anneaux, l'atmosphère cache un trésor : les tempêtes de Saturne provoquent de véritables averses de diamants ! Mais quelle est la particularité de cette planète où il pleut des pierres précieuses ?

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Sur Saturne, la combinaison du méthane avec les tempêtes produit une pluie de diamants.

Parfois, la réalité dépasse la fiction ! La sixième planète du système solaire est constituée d'une immense masse gazeuse. Ses conditions environnementales et sa composition chimique sont si différentes de celles de la planète Terre que la pluie ne vient pas de l'eau mais des diamants. Les scientifiques pensent qu'environ 10 millions de tonnes de ces pierres sont produites dans son atmosphère chaque année.

Ce phénomène se produit grâce à la combinaison du méthane (CH4) avec les tempêtes. Les rayons de Saturne ont par ailleurs des températures extrêmement élevées et sont 10 000 fois plus puissants que ceux de la Terre. Lorsqu'ils se produisent, ils viennent alors rompre les liaisons des molécules, séparant les hydrogènes d'un côté et les carbones de l'autre.

Les atomes de carbone se lient ensemble, créant des molécules plus grosses qui forment un composé semblable à de la suie... Oui, comme ce nuage noir qui sort des gaz d'échappement de la voiture et qui, comme vous l'avez peut-être remarqué, est loin de ressembler à un diamant. Mais soyez patient, ce n'est que le début !

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Chaque année, environ 10 millions de tonnes de diamants tombent sur Saturne.

La nouvelle molécule, relativement lourde et attirée par la gravité de la planète, commence à descendre vers l'intérieur. Plus elle chute et plus la température et la pression auxquelles elle est soumise augmentent. Cette température est en hausse car la molécule de carbone s'approche du centre de la planète.

Ce sont ces conditions qui génèrent la transformation du carbone : il se transforme d'abord en graphite - le même matériau que la mine de votre crayon - puis en diamants de 1 cm de diamètre qui continuent de tomber vers l'intérieur de la planète.

Que se passe-t-il dans les profondeurs de Saturne ?

Sur ce point, il y a davantage de doutes que de certitudes... Pourrait-il y avoir un diamant géant ? On ne sait pas encore mais les experts pensent qu'au lieu de gros morceaux de pierre précieuse, de plus gros nuages de diamants condensés sont plus susceptibles d'être trouvés. De plus, s'il y avait des diamants, ils se trouveraient dans les profondeurs de ces planètes, où les températures dépassent 3000°C et la pression est jusqu'à un million de fois supérieure à celle de la surface de la Terre.

Cela soulève une question fondamentale pour une éventuelle exploitation de l'espace diamantifère : comment un robot minier pourrait-il résister à ces températures et cette pression ? La question reste, pour l'heure, sans réponse. Il est fascinant de penser que ces phénomènes météorologiques se produisent quotidiennement dans notre système solaire mais il existe sûrement des moyens plus faciles et moins chers qu'un voyage sur Saturne pour obtenir ces pierres !