Incroyable ! Un bébé exoplanète a été découvert !

L'une des plus jeunes planètes jamais découvertes a été découverte autour d'une lointaine étoile enfant par une équipe internationale de scientifiques dirigée par l'Université d'Hawaï à Mānoa.

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L'image de découverte de la planète 2M0437, située à environ 100 fois la distance Terre-Soleil de son étoile mère, a été prise avec le télescope Subaru à Maunakea.

Des milliers de planètes ont été découvertes autour d'autres étoiles, mais ce qui distingue celle-ci des autres, c'est qu'elle est nouvellement formée et peut être observée directement. La planète, appelée 2M0437b, rassemble un ensemble d'objets qui font progresser notre compréhension de la façon dont les planètes se forment et changent au fil du temps, contribuant ainsi à jeter un nouvel éclairage sur les origines du système solaire et de la Terre. La recherche approfondie a récemment été publiée dans la Royal Astronomical Society.

Les chercheurs estiment que la planète est quelques fois plus massive que Jupiter et qu'elle s'est formée avec son étoile il y a plusieurs millions d'années, à l'époque où les principales îles hawaïennes ont émergé pour la première fois au-dessus de l'océan.

La planète est si jeune qu'elle est encore chaude à cause de l'énergie libérée lors de sa formation, avec une température similaire à celle de la lave du volcan Kīlauea.

Les télescopes de Maunakea, éléments clés de la découverte

En 2018, 2M0437b a été vue pour la première fois avec le télescope Subaru à Maunakea par l'UH Astronomy Institute (IfA). Ces dernières années, elle a été soigneusement étudiée grâce à l'utilisation d'autres télescopes.

Eric Gaidos, professeur au Département des sciences de la Terre de l'UH Mānoa, et ses collaborateurs ont utilisé l'observatoire Keck à Maunakea pour surveiller la position de l'étoile hôte alors qu'elle se déplaçait dans le ciel, confirmant que la planète 2M0437b était vraiment une étoile compagne et non un objet plus éloigné. Les observations ont duré trois ans car l'étoile se déplace lentement.

La planète et son étoile mère se rencontrent dans un « berceau » stellaire appelé le Taurus Cloud. 2M0437b est sur une orbite beaucoup plus large que les planètes du système solaire et sa séparation actuelle est environ cent fois supérieure à la distance Terre-Soleil, ce qui la rend plus facile à observer. Cependant, des optiques sophistiquées sont toujours nécessaires pour compenser la distorsion d'image causée par l'atmosphère terrestre.

Cette petite planète est encore chaude depuis son processus de formation et se trouve dans un "berceau" stellaire.

"Les observations avec des télescopes spatiaux comme Hubble de la NASA et le télescope spatial James Webb pourraient identifier les gaz dans son atmosphère et révéler si la planète a un disque lunaire", selon Gaidos.