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Une mystérieuse "tâche bleue" modifie la trajectoire des glaciers

Une nouvelle étude affirme qu'une immense région d'eau froide dans l'océan Atlantique Nord, surnommée "Blue Bob", ralentit la perte massive des glaciers islandais.

Les glaciers islandais ralentissent leur fonte à cause de la « tache bleue ».
Les glaciers islandais ralentissent leur fonte à cause de la « tache bleue ».

L'Islande abrite quatre calottes glaciaires principales, dont Vatnajökull, le plus grand glacier d'Europe, sept calottes glaciaires plus petites et environ 250 glaciers. Ces zones sont très sensibles à l'augmentation des températures globales et malgré leur éloignement, une fonte totale de leur volume actuel pourrait élever le niveau global de la mer de 9 mm.

Pour cette raison, les scientifiques ne quittent pas l'Arctique des yeux, de 1995 à 2010, les glaciers islandais ont fondu de 11 gigatonnes de glace par an. Cependant, depuis 2011, la fonte s'est ralentie, avec des pertes de 5 gigatonnes par an. Ce ralentissement coïncide avec le développement d'une zone de refroidissement régionale dans l'océan Atlantique, au sud du Groenland, désignée par les scientifiques sous le nom de "Blue Blod" ou "sang bleu".

Comment s'est formée cette tâche bleue ?

Bien que la cause exacte soit encore inconnue, les scientifiques pensent qu'un ralentissement de la circulation de renversement de l'Atlantique Sud (AMOC), en raison du changement climatique actuel, pourrait en être le principal coupable. Ce courant est responsable du transport d'eau chaude et salée, dans les couches superficielles de l'Atlantique, des tropiques vers l'Arctique, et d'un flux vers le sud d'eaux plus froides et plus profondes. Au cours des 150 dernières années, ce courant a subi un ralentissement exceptionnel par rapport aux 1500 années précédentes, ainsi qu'un affaiblissement de 15 % depuis le milieu du 20ème siècle.

Si les 3 400 kilomètres cubes de glace islandaise devaient fondre, le niveau de la mer augmenterait de 9 mm.
Si les 3 400 kilomètres cubes de glace islandaise devaient fondre, le niveau de la mer augmenterait de 9 mm.

Le ralentissement de ce courant limite la quantité de chaleur qui atteint l'Arctique, de sorte que moins d'eau chaude se déplace vers le nord, une nouvelle zone froide se développe dans la région, même si le reste de l'océan qui l'entoure a tendance à se réchauffer en raison du réchauffement climatique.

Cette tendance a réduit les températures de surface de l'océan islandais de 0,72 à 1,44°C au cours des 100 dernières années. Les eaux plus froides se traduisent par une atmosphère plus fraîche au-dessus de l'Islande, mettant un verrou sur la fonte de ses glaciers.

Combien de temps son effet durera-t-il ?

Les modèles utilisés dans l'étude prédisent qu'au cours des 20 à 30 prochaines années, l'AMOC devrait encore s'affaiblir, continuant potentiellement à entraver la perte de glace dans l'Arctique jusqu'en 2050 environ.

Le "sang bleu" peut aider à garder la région fraîche pendant encore 30 ans.

Bien que cela semble être une bonne nouvelle, cela ne durera pas éternellement. Les projections pour la seconde moitié de ce siècle laissent présager un nouveau réchauffement sur la zone du "Blue Blod", donnant lieu à une nouvelle fonte des glaciers.

Si aucune mesure n'est prise pour arrêter le réchauffement climatique, les glaciers devraient perdre un tiers de leur volume actuel d'ici la fin de ce siècle, entraînant une élévation de 3 mm du niveau de la mer, et si les températures mondiales continuent d'augmenter, ils pourraient disparaître complètement d'ici l'an 2300.